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Young Workers’ Perceptions of Trade Unions in Portugal

Ilona Kovács, João Dias and Maria da Conceição Cerdeira

Abstract

Young Workers’ Perceptions of Trade Unions in Portugal

This paper seeks to capture how unions are perceived by young workers in Portugal and to identify different types of perceptions. Our analysis considers both structural factors and subjective experiences and is based on semi-structured interviews with young people working in sectors with a high concentration of youth employment. The fact that young workers are increasingly exposed to the pressures of unemployment and precarious work might suggest that there is homogeneity in their perceptions about trade unions and collective action. However, our results show that young workers’ perceptions are not homogenous and that they interconnect with distinct segments, characterized by different socioeconomic conditions, as defined by family status, education level and position in the labour market. Three types of perceptions were identified by content analysis of the interviews: positive, negative and critical perceptions. A final segment of younger and less-skilled workers, of families with low educational and economic resources and having left school prematurely, have neither information nor any understanding about unions.

Our findings support the thesis that diversity of educational and early labour market experiences, which characterize transition processes to adulthood, shape the relation between young workers and unions, in particular the motivation to join unions. Capturing the diversity of young workers experiences and perceptions is a challenge to industrial relations research, as well as to trade unionism. It can provide unions with important insights into how to adapt their strategies to recruit new young members and to mobilize the latent interests of young workers in collective action.

Keywords: perception, unionism, precariousness, young workers, Portugal.

Résumé

Les perceptions des jeunes travailleurs à l’égard des syndicats au Portugal

Cet article cherche à cerner comment les syndicats sont perçus par les jeunes travailleurs au Portugal, ainsi qu’à identifier les divers types de perceptions. Notre analyse, qui tient compte tant des facteurs structurels que des expériences subjectives, repose sur des entrevues semi-structurées auprès de jeunes personnes travaillant dans des secteurs à forte concentration d’employés jeunes. Le fait que les jeunes travailleurs sont de plus en plus exposés aux pressions du chômage et du travail précaire pourrait faire croire qu’il y a homogénéité dans leurs perceptions à l’égard des syndicats et de l’action collective. Toutefois, nos résultats montrent que les perceptions des jeunes ne sont pas homogènes et qu’elles sont rattachées à des segments distincts de population, caractérisés par diverses conditions socioéconomiques, telles que le statut familial, le niveau d’éducation et le poste détenu en emploi. Par le biais d’une analyse de contenu des entrevues, nous avons pu identifier trois types de perceptions: positives, négatives et critiques. Un dernier segment, les jeunes travailleurs peu qualifiés, provenant de familles ayant peu de ressources éducationnelles et économiques, et ayant quitté l’école prématurément, n’avaient ni l’information ni la compréhension sur les syndicats.

Nos résultats appuient la thèse qu’une éducation diversifiée ainsi que les premières expériences sur le marché du travail, lesquelles caractérisent les processus de transition vers l’âge adulte, modèlent la relation entre jeunes travailleurs et syndicats, en particulier, la motivation à adhérer à un syndicat. Saisir la diversité d’expériences et de perceptions des jeunes travailleurs demeure un défi pour la recherche en relations industrielles, de même que pour le mouvement syndical. Cela peut donner aux syndicats de précieuses clés qui leur permettront d’adapter leurs stratégies afin de recruter de nouveaux jeunes membres ainsi que de mobiliser les intérêts latents des jeunes travailleurs lors d’actions collectives. 

Mots-clés : perception, syndicalisme, précarité, jeunes travailleurs, Portugal.

Resumen

Las percepciones de jóvenes trabajadores sobre los sindicatos en Portugal

Este artículo busca a captar cómo son percibidos los sindicatos por los jóvenes trabajadores en Portugal e identificar diferentes tipos de percepciones.

Nuestro aná- lisis considera los factores estructurales y las experiencias subjetivas y está basado en entrevistas semi-estructuradas con jóvenes que trabajan en sectores con alta concentración de empleo juvenil. El hecho que los trabajadores jóvenes son crecientemente expuestos a las presiones del desempleo y del trabajo precario puede sugerir que hay homogeneidad en sus percepciones sobre los sindicatos y la acción colectiva. Sin embargo, nuestros resultados muestran que las percepciones de los jóvenes trabajadores no son homogéneas y que ellos interconectan con diferentes segmentos caracterizados por diferentes condiciones socio-económicas, definidas por la situación familiar, el nivel de educación y la posición en el mercado de trabajo. Tres tipos de percepciones son identificados mediante el análisis de contenido de las entrevistas: percepciones positivas, negativas y críticas. Un último segmento de trabajadores más jóvenes y menos calificados, provenientes de familias con bajo nivel de recursos educacionales y económicos y que han abandonado la escuela prematuramente, no tienen ninguna información ni comprensión con respecto a los sindicatos. Nuestros resultados soportan la tesis que la diversidad de experiencia educacional y las primeras experiencias en el mercado de trabajo, que caracterizan los procesos de transición a la vida adulta, moldean la relación entre los jóvenes trabajadores y los sindicatos, en particular la motivación à adherir a un sindicato. Comprender la diversidad de percepciones y de experiencias de los jóvenes trabajadores constituye un reto para la investigación en relaciones industriales y para el sindicalismo. Esto puede ofrecer a los sindicatos un esclarecimiento sobre la manera de adaptar sus estrategias de reclutamiento de nuevos miembros jóvenes y sobre la movilización de los intereses latentes de los jóvenes trabajadores en la acción colectiva. 

Palabras claves: percepción, sindicalismo, precariedad, jóvenes trabajadores, Portugal.