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Lean Production, Izzat and Industrial Conflict in the Indian Auto Sector: A Case Study

Sagi K. Mathew and John Burgess

Abstract

The purpose of this article is to highlight the role that Izzat played in the unfolding industrial disputation that emerged at the Toyota plant in Bangalore between 1999 and 2007. Isolated instances contributed to a build-up of employee and community resentment at what was perceived as an attack on Izzat. Behind the events is the attempt to transpose Japanese “lean production and management systems” into an Indian subsidiary where local industrial and cultural conditions were not suitable for the imposition of such practices from headquarters to a subsidiary.

The result of the analysis contributes to the understanding of workplace industrial relations (IR) in India and the centrality of Izzat. Within India, the significance of trade unions; the respect of employees; the importance of family and community; the importance of seniority; and the role of respect and honour are factors that multinationals often fail to understand in the design and implementation of their production and HRM systems.

The study contributes to the debate over the transferability of standardized HRM policies and practices. MNEs should play a proactive role in supporting the employees of subsidiaries to adjust to and accommodate new paradigms in workplace industrial relations. The aggressive production and HRM practices at the Toyota plant were not compatible with the norms and cultural institutions of the Indian workforce. One of the key implications of this research is that foreign production, organizational and industrial relations systems and practices cannot be transplanted into host-country environments without the due recognition of key cultural conditions, notably Izzat in India.

Keyworks: Izzat, India, auto production, workplace conflict, employee resistance.

Résumé

Production en flux tendu, Izzat et conflit industriel dans le secteur automobile indien: une étude de cas

Le but de cet article est de faire ressortir le rôle joué par l’Izzat dans le développement d’un conflit de travail qui s’est déroulé à l’usine Toyota de Bangalore entre 1999 et 2007. Des incidents isolés ont contribué à une accumulation du ressentiment des employés et de la communauté envers ce qui a été perçu comme une attaque contre le code d’honneur Izzat. En toile de fond de ces évènements se trouve la tentative de transposer à une filiale indienne les systèmes de production et de gestion en flux tendu (lean production) japonais, alors que les conditions industrielles et culturelles locales ne se prêtaient pas à une imposition de telles pratiques par le siège social.

Le résultat de l’analyse contribue à la compréhension des relations de travail en Inde et du rôle central d’Izzat. En Inde, l’importance des syndicats, du respect des employés, de la famille et de la communauté, de l’ancienneté, tout comme des notions de respect et d’honneur constituent des facteurs dont les multinationales n’arrivent souvent pas à saisir lors de la conception et la mise en oeuvre de leurs systèmes de production et de gestion des ressources humaines.

L’étude se veut une contribution au débat sur la transférabilité des politiques et des pratiques standardisées de GRH. Les entreprises multinationales devraient jouer un rôle proactif en aidant les employés de leurs filiales à s’ajuster et à s’adapter à de nouveaux paradigmes en relations industrielles sur les lieux de travail. Les pratiques agressives de production et de gestion des ressources humaines à cette usine de Toyota n’étaient tout simplement pas compatibles avec les normes et les institutions culturelles de la main-d’oeuvre indienne. L’une des principales implications de cette recherche est que les systèmes étrangers de production, d’organisation et de relations industrielles ne sauraient être transplantés dans l’environnement du pays hôte sans la reconnaissance explicite de conditions culturelles clés, notamment d’Izzat en Inde.

Mots-clés : Izzat, Inde, production automobile, conflit industriel, résistance des employés.

Resumen

Producción racionalizada (lean production), Izzat y el conflicto industrial en el sector automotriz en India: un estudio de caso

El objetivo de este artículo es esclarecer el rol jugado por el Izzat en el desarrollo de un conflicto de trabajo ocurrido en la fábrica Toyota de Bangalore entre 1999 y 2007. Los incidentes aislados contribuyeron a una acumulación de resentimiento de los empleados y de la comunidad contra lo que sido percibido como un ataque al código de honor Izzat. Detrás de dichos acontecimientos se encuentra la tentativa de transponer los sistemas japoneses de producción y gestión racionalizadas (lean production) a una empresa filial india donde las condiciones industriales y culturales locales no se prestaban a una imposición de tales prácticas desde la sede central a la empresa filial.

El resultado del análisis contribuye a la comprensión de las relaciones laborales en India y del rol central del Izzat. En India, el rol significativo de los sindicatos, el respeto de los empleados, la importancia de la familia y de la comunidad, la importancia del sistema de antigüedad, y el rol de las nociones de respeto y honor, constituyen factores que, a menudo, las multinacionales no logran comprender al momento de la concepción y de la implantación de sus sistemas de producción y de gestión de recursos humanos.

El estudio contribuye al debate sobre la transferibilidad de políticas y de prácticas estandarizadas de GRH. Las empresas multinacionales deberán jugar un rol proactivo ayudando los empleados de las empresas filiales a ajustar y adaptar los nuevos paradigmas de relaciones industriales en los lugares de trabajo. Las prácticas agresivas de producción y de gestión de recursos humanos en esta fábrica de Toyota no fueron compatibles con las normas y las instituciones culturales de la mano de obra hindú. Una de las principales implicaciones de esta investigación es que los sistemas extranjeros de producción, de organización y de relaciones industriales no pueden ser trasplantados a los contextos del país anfitrión sin el debido reconocimiento de las condiciones culturales claves, especialmente del Izzat en India.

Palabras claves: Izzat, India, producción automotriz, conflicto industrial, resistencia de los empleados.