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Framing, Resources and Repertoire of Local Trade Union Action for Health and Safety: A Study Conducted with a Quebec Central Labour Body.

Geneviève Baril-Gingras and Sarah Pier Dubois-Ouellet

Abstract

Employment and working conditions having an impact on health and safety are some of the most important concerns of workers. Amongst the various means by which trade unions contribute to prevention, the contribution of Worker Safety Representatives (WSR) is well-established and the most studied, including their participation in joint occupational health and safety committees (JOHSC). However, there are surprisingly few studies examining the place of OHS as an issue of workers’ collective action. Conducted with a large Quebec Central Labour Body, this study aims to understand why and how local-level unions concentrate upon these issues, the repertoire of means that they employ and the context that supports or hindus such actions. The conceptual framework is based on previous realistic evaluations of OHS preventive interventions and includes Levesque and Murray’s (2010) trade union power resources and strategic capabilities.

In phase I, eleven semi-structured interviews were conducted with union staff members and elected representatives from different sectors, covering a wide array of activities such as unionization, training, negotiation, OHS prevention and compensation. Results also refer to five case studies (phase 2) of local-level trade unions identified by phase 1 respondents as particularly active in relation to prevention.

The process by which working conditions having a negative impact on OHS are framed (or not) as trade union issues is examined. Levers and barriers are also identified. Factors affecting the presence of resources for trade union autonomous action aimed at prevention (like the integration of WSR to the union core structure, release time for prevention, etc.) are highlighted. A widely diverse repertoire of workplace-level trade union means of action for OHS is also highlighted by the interviews and case studies, not limited just to those provided by the Quebec OHS regime. It includes the recourse to labour relations mechanisms (e.g. negotiation and strike) and is based on an autonomous agenda, including mobilization. The potential of OHS issues for union revitalization is discussed, as well as the barriers that must be overcome.

Keywords: occupational health and safety, trade union revitalization, framing, trade union power resources, trade union strategic capabilities.

Résumé

Cadrage, ressources et répertoire de l’action syndicale locale en santé et en sécurité du travail : une étude conduite auprès d’une grande centrale syndicale au Québec

Les conditions d’emploi et de travail affectant la santé et la sécurité constituent les préoccupations les plus importantes des travailleurs. Parmi les moyens par lesquels les syndicats contribuent à la prévention, l’action des représentants des travailleurs en santé et sécurité du travail (RPSST) et leur participation aux comités conjoints de SST sont les plus étudiés. Étonnamment, peu de travaux s’intéressent à la place de la SST dans l’action collective des travailleurs. Cette étude menée auprès d’une grande centrale syndicale québécoise vise à comprendre comment des syndicats, à l’échelle du lieu de travail, prennent en charge cet enjeu, à décrire le répertoire d’actions déployées et les leviers et obstacles contextuels. Le cadre conceptuel utilisé est basé sur nos travaux précédents sur le contexte, le processus et le contenu d’interventions en prévention, et il inclut les ressources de pouvoir et les capacités stratégiques syndicales définies par Lévesque et Murray (2010).

Dans la phase 1, onze entrevues semi-dirigées ont été conduites avec des permanents et des élus syndicaux de différents secteurs économiques et activités : syndicalisation, formation, négociation, prévention en SST et indemnisation. Nous évoquons également cinq études de cas (phase 2) auprès de structures syndicales à l’échelle du lieu de travail particulièrement actives en prévention.

Nous examinons le processus par lequel ces enjeux sont ou ne sont pas conçus comme du ressort de l’action syndicale, et nous identifions les ressources de pouvoir agissant comme levier, notamment l’intégration des RPSST au coeur de la structure syndicale et un temps de libération substantiel dévolu à la présence sur le terrain. Nous décrivons un répertoire d’actions diversifiées, dépassant les moyens prévus par le régime de SST, incluant des mécanismes de relations de travail (négociation collective, recours à la grève, etc.). Ce répertoire est soutenu par un agenda syndical autonome, incluant la mobilisation. Nous discutons du potentiel des enjeux de SST pour la revitalisation syndicale.

Mots-clés : santé et sécurité du travail, revitalisation syndicale, cadrage, ressources de pouvoir syndicales, capacités stratégiques syndicales.

Resumen

Modulación, recursos y repertorio de la acción sindical local en defensa de la salud y la seguridad: Estudio realizado con una Central sindical de Quebec

Las condiciones de empleo y de trabajo que tienen un impacto sobre la salud y la seguridad son algunas de las más importantes preocupaciones de los trabajadores. Entre los diferentes medios por los cuales los sindicatos contribuyen a la prevención, la contribución de los Trabajadores Representantes de la Seguridad (TRS) está bien establecida y bastante estudiada, incluyendo su participación en los comités conjuntos de salud y seguridad ocupacional. Sin embargo, de manera sorprendente, hay pocos estudios sobre la importancia la Salud y Seguridad Ocupacional (SSO) como tema de la acción colectiva de los trabajadores. En colaboración con una gran central sindical de trabajadores en la provincia de Quebec, este estudio busca a comprender por qué y cómo los sindicatos de nivel local se concentran en estos temas y que repertorio de medios utilizan. El marco conceptual está basado en previas evaluaciones realísticas de las intervenciones preventivas en SSO e incluye el enfoque de Lévesque y Murray (2010) sobre los recursos de poder y las capacidades estratégicas de los sindicatos.

En la fase I, se realizaron once entrevistas semiestructuras con miembros del personal sindical y los representantes elegidos de diferentes sectores, cubriendo un amplio espectro de actividades tales como el sindicalismo, la formación, la negociación, la prevención y las compensaciones en SSO. El estudio integra también los resultados de cinco estudios de caso (fase II) de sindicatos locales identificados en la fase I como particularmente activos respecto a la prevención.

Se examina el proceso mediante el cual las condiciones de trabajo que tienen un impacto negativo en la SSO se convierten o no en preocupaciones sindicales. Se identifican también ciertos facilitadores barreras. Se resaltan los factores que afectan la presencia de recursos para la acción autónoma del sindicato dirigida a la prevención (como por ejemplo la integración de TRS provenientes de la estructura central del sindicato, la liberación de tiempo para la prevención, etc.). Se remarca además un repertorio diversificado y amplio de medios de acción sindical en el lugar de trabajo en defensa de la SSO, que no se limita a aquellos ofrecidos por el régimen de SSO de Quebec. Esto incluye el recurso a mecanismos de relaciones laborales (por ejemplo, la negociación o la huelga) y a medios autónomos de acción y movilización. El potencial de las cuestiones de SSO para la revitalización sindical es discutido, así como las barreras que deben ser superadas.

Palabras claves: salud y seguridad ocupacional, revitalización sindical, modulación, recursos de poder sindical, capacidades estratégicas sindicales.