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Knowledge Transmission in Light of Recent Transformations in the Workplace

Esther Cloutier, Élise Ledoux et Pierre-Sébastien Fournier

Abstract

In a context of changing demographics and transformations to the world of work, concerns about age management are gradually turning into concerns about knowledge management. The vast experiential knowledge and diverse skills developed by workers to cope with the numerous situations encountered in the course of their work and to protect themselves against risks to their health and safety constitute part of the intangible assets vital to the sustainability of worker expertise and even the survival of the organization. Management practices play an important role in helping safeguard experiential knowledge in organizations. However, the transformations that have been taking place in recent years in response to an unstable economic climate have driven organizations to introduce a number of changes in workplaces. Three case studies, conducted in Quebec, each focused on the study of a specific occupation (film technicians, food service helpers, and homecare nurses), and based on interviews and observations made in the field, will be presented in an effort to describe the impact of some of these changes, namely precarious employment, flexible management practices and work intensification, on knowledge sharing in real work situations. The results suggest that by undermining work teams and increasing the workload of experienced workers, these changes actually hinder the knowledge sharing process. In fact, in such a context, the work teams are continually being reconfigured, which can demotivate experienced workers who constantly have to initiate new recruits despite already having a work overload. Possible avenues for research are proposed with a view to helping organizations cope with these changes in a way that supports the experiential knowledge transfer and sharing process so vital to organizational performance and the preservation of worker health.

Keywords: knowledge management, organizational context, flexibility, precarious employment, work intensification

Résumé

La transmission des savoirs à la lumière de transformations récentes des milieux de travail

Dans un contexte de mutations démographiques et de transformations du monde du travail, les préoccupations pour la gestion des âges se sont progressivement transformées en préoccupations pour la gestion des savoirs. En effet, les nombreux savoirs développés avec l’expérience par le personnel pour faire face aux multiples situations rencontrées dans l’exercice de leur travail et se protéger des risques à leur santé et à leur sécurité constituent une part du capital immatériel essentiel pour la pérennité de l’expertise, voire la survie de l’entreprise.

Les pratiques de gestion occupent une place importante pour assurer la sauvegarde des savoirs dans les entreprises de même que le contexte organisationnel. Or les transformations du monde du travail des dernières années en réponse à un univers économique instable ont poussé les entreprises à introduire de nombreux changements dans les milieux de travail. Trois études de cas menées au Québec, portant sur un métier donné (technicien de cinéma, aide en alimentation, infirmière en soins à domicile), et s’appuyant sur des entrevues des observations sur le terrain, seront présentées pour tenter de décrire l’influence de certains de ces changements, telles que la précarité d’emploi, la flexibilité et l’intensification du travail sur la transmission des savoirs en situation réelle de travail.

Les résultats suggèrent que ces changements, en fragilisant les collectifs de travail et en augmentant la charge de travail des expérimentés vont agir comme un frein à la transmission des savoirs. En effet, dans un tel contexte, les équipes sont en continuelle recomposition, ce qui peut démobiliser les expérimentés qui doivent constamment initier de nouvelles recrues alors qu’ils sont déjà surchargés. Des pistes de recherche sont proposées afin de pouvoir composer avec ces changements de façon à mieux soutenir la dynamique de transmission et de partage des savoirs d’expérience essentielle à la performance organisationnelle et à la préservation de la santé des personnes.

Mots-clés : gestion des connaissances, contexte organisationnel, flexibilité, précarité, intensification du travail

Resumen

La transmisión de saberes a la luz de las transformaciones recientes de los medios laborales

En un contexto de mutaciones demográficas y de transformaciones del mundo del trabajo, las preocupaciones sobre la gestión de las edades se han transformado progresivamente en preocupaciones sobre la gestión de saberes. En efecto, los numerosos saberes desarrollados por el personal mediante la experiencia, haciendo frente a múltiples situaciones encontradas en el ejercicio de su trabajo y protegiéndose de los riesgos de salud y seguridad, constituyen una parte del capital inmaterial esencial para la perennidad del saber experto, e incluso para la sobrevivencia de la empresa.

Las prácticas de gestión ocupan un lugar importante para asegurar la preservación de los saberes en las empresas e, igualmente, del contexto organizacional. Pero las transformaciones del mundo laboral de los últimos años en respuesta a un universo económico inestable han llevado a las empresas a introducir numerosos cambios en los medios de trabajo. Se presentan aquí tres estudios de caso, centrados sobre el estudio de oficios específicos (técnico de cinema, ayudante en alimentación, enfermero de cuidados a domicilio). Apoyándose en entrevistas y observaciones de terreno, se intenta describir la influencia de ciertos cambios, como la precariedad de empleo, la flexibilidad y la intensificación del trabajo, sobre la transmisión de saberes en situación real de trabajo.

Los resultados sugieren que esos cambios, al fragilizar los colectivos de trabajo y aumentar la carga de trabajo de los trabajadores experimentados, van a actuar como un freno a la transmisión de saberes. En efecto, en un tal contexto, los equipos están en continua recomposición, lo que puede desmovilizar los empleados experimentados que deben constantemente iniciar los nuevos reclutas cuando ellos ya están sobrecargados. Se proponen ciertas pistas de investigación con el fin de poder transigir con esos cambios de manera a sostener mejor la dinámica de transmisión y la manera de compartir los saberes de experiencia esencial al rendimiento organizacional y a la preservación de la salud de las personas.

Palabras claves: gestión de conocimientos, contexto organizacional, flexibilidad, precariedad, intensificación del trabajo