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Physician Coping Styles and Emotional Exhaustion

Jean E. Wallace et Jane Lemaire

Abstract

This paper examines how different coping styles that physicians use relate to emotional exhaustion, the key defining dimension of burnout. Specifically, we examine the extent to which they use active problem solving techniques, seek support, disengage from the situation or use denial as a coping strategy. In addition, we also explore whether the coping styles are more or less effective depending on certain dispositional and/or situational factors. Two individual predispositions are examined in this study in terms of positive and negative affectivity, as optimism and pessimism are stable personality traits that have implications for how individuals view situations and respond to them. Four different sources of physician work stress are examined to reflect the situational factors: work overload, patient interactions, average weekly work hours at work, and average weekly work hours at home. We analyze survey data from 1,110 practising physicians in a single health region in Western Canada.

The overall pattern of results suggests that physicians’ individual dispositions are relevant to understanding the coping styles that they adopt. Physicians appear to use denial as a coping strategy when they experience work overload and difficult patient interactions. Furthermore, it is used by those with high negative affectivity. However, having a highly positive outlook appears to neutralize the harmful relationship between denial and emotional exhaustion. This supports the literature that argues that the effects of different coping styles may depend on the personality traits of who uses them. In addition, the harmful experiences related to stressful patient interactions are weakened for doctors who disengage or take a time out from the situation. This supports the literature that suggests that certain coping strategies may be more effective depending on the situation or type/source of stressor. Our findings suggest that certain coping strategies may be more effective depending on personality type and the type or source of stress encountered.

Keywords: burnout, job stress, denial, personality, professionals

Résumé

Modes d’adaptation des médecins et épuisement émotif

Cet article examine comment différents modes d’adaptation utilisés par les médecins sont reliés à l’épuisement émotif, la dimension-clé de l’épuisement professionnel. Plus particulièrement, nous examinons dans quelle mesure ils ou elles font appel à une forme active de résolution de problème, cherchent à obtenir du support, se dissocient de la situation ou utilisent le déni comme stratégies d’adaptation. De plus nous explorons également dans quelle mesure les modes d’adaptation sont plus ou moins efficaces selon certains facteurs situationnels ou liés aux prédispositions des personnes. Deux prédispositions personnelles sont examinées dans cette étude en termes d’affectivité positive ou négative, étant donné que l’optimisme et le pessimisme sont des traits de personnalité stables qui ont des implications sur la manière dont les personnes perçoivent les situations et y répondent. Quatre sources différentes de stress chez les médecins sont examinées afin de refléter les facteurs situationnels : des situations de surcharge de travail, les interactions avec les patients, le nombre hebdomadaire moyen d’heures passées au travail et le nombre hebdomadaire moyen d’heures passées à la maison. Nous analysons les données d’une enquête menée auprès de 1 110 médecins pratiquant dans une même région de l’Ouest canadien.

Une vue d’ensemble des résultats suggèrent que les prédispositions personnelles des médecins sont pertinentes dans la compréhension des modes d’adaptation auxquels ils recourent. Les médecins semblent recourir au déni comme stratégie lorsqu’ils sont en situation de surcharge de travail et lors d’interactions difficiles avec des patients, particulièrement chez ceux et celles qui affichent une affectivité négative. Toutefois, le fait d’afficher une affectivité positive semble neutraliser les relations pernicieuses entre le déni et l’épuisement émotif. Cela vient en appui à la littérature suggérant que les effets des divers modes d’adaptation dépendent des traits de personnalité de ceux qui y ont recourt. De plus les expériences douloureuses liées aux interactions stressantes avec des patients sont moins présentes chez les médecins qui s’en dissocient ou qui prennent un temps d’arrêt face à la situation. Cela vient aussi en appui à la littérature suggérant que certaines stratégies d’adaptation peuvent s’avérer plus efficaces selon la situation ou le type des facteurs de stress ou leur source. Nos résultats suggèrent donc que certaines stratégies d’adaptation sont plus efficaces selon le type de personnalité et selon le type de facteurs de stress rencontrés ou leur source.

Mots-clés : épuisement professionnel, stress lié à l’emploi, personnalité, professionnels

Resumen

Estilos de afrontamiento de los médicos y agotamiento emocional

Este artículo examina cómo los diferentes estilos de afrontar el estrés que usan los médicos son asociados al agotamiento emocional, dimensión clave de la definición del surmenaje. En concreto, se analiza en qué medida los médicos utilizan de manera activa ciertas técnicas de resolución de problemas, buscan a obtener apoyo, se retiran de la situación o usan la negación como estrategia de afrontamiento. Exploramos también si los estilos de afrontamiento son más o menos eficaces en función de ciertos factores situacionales o vinculados a predisposiciones personales. En este estudio se examinan dos predisposiciones individuales en términos de afectividad positiva o negativa, dado que el optimismo y el pesimismo son rasgos estables de la personalidad que tienen implicaciones en la manera cómo las personas perciben las situaciones y cómo las enfrentan. A fin de reflejar los factores situacionales, se examinan cuatro diferentes fuentes de estrés en el trabajo médico: sobrecarga de trabajo, interacciones con los pacientes, promedio semanal de horas de trabajo, y promedio semanal de horas de trabajo en casa. Los datos analizados provienen de una encuesta con 1110 médicos que ejercen en una región sanitaria del Oeste Canadiense.

El patrón general de los resultados sugiere que las características temperamentales individuales de los médicos son pertinentes para comprender los estilos de afrontamiento que ellos adoptan. Los médicos parecen utilizar la negación como estrategia de afrontamiento cuando experimentan sobrecarga de trabajo e interacciones difíciles con el paciente. Más aún, esto es utilizado sobre todo por las personas con alta afectividad negativa. Sin embargo, tener una actitud muy positiva parece neutralizar la relación perjudicial entre la negación y el agotamiento emocional. Esto apoya la literatura que sostiene que los efectos de los diferentes estilos de afrontamiento pueden depender de las características de personalidad de quienes los usan. Además, las experiencias perjudiciales asociadas a las interacciones estresantes con el paciente son menos presentes en los médicos que se desvinculan o se alejan temporalmente de la situación. Esto apoya la literatura que sugiere que ciertas estrategias de afrontamiento pueden ser más eficaces en función de la situación o el tipo/fuente de estrés. Nuestros resultados sugieren que ciertas estrategias pueden ser más eficaces en función del tipo de personalidad y del tipo o fuente de estrés encontrado.

Palabras claves: surmenaje, estrés ocupacional, negación, personalidad, profesionales